El Premio Millennium, a una tecnología para identificar las variantes del Covid-19

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Los químicos británicos Shankar Balasubramanian y David Klenerman ganaron este martes el Premio Millennium de Tecnología 2020 en reconocimiento a sus revolucionarias técnicas de secuenciación del ADN, que ya han servido para identificar las nuevas variantes de la covid.

La Academia de Tecnología de Finlandia les concedió este prestigioso premio, considerado el «nobel» de tecnología y dotado con un millón de euros, por idear y desarrollar la llamada tecnología de secuenciación de ADN de nueva generación (NGS, por sus siglas en inglés).

El jurado internacional del galardón, que fue otorgado con un año de retraso por la pandemia de covid-19, destacó en un comunicado que la tecnología NGS supone un enfoque «revolucionario y novedoso para la comprensión del código genético de los organismos vivos».

Los dos científicos británicos, profesores de la Universidad de Cambridge, recibieron el Premio Millennium en una ceremonia celebrada en Helsinki y auspiciada por el presidente de Finlandia, Sauli Niinistö.

«La capacidad del método NGS para secuenciar miles de millones de fragmentos de forma paralela hace que esta técnica sea rápida, precisa y muy rentable», afirmó el jurado en el comunicado.

La secuenciación en el año 2000 del primer genoma humano, compuesto por 3.000 millones de pares de bases de ADN, tardó más de diez años en completarse y tuvo un coste aproximado de 1.000 millones de dólares.

Sin embargo, gracias a la tecnología NGS, hoy en día se puede secuenciar la ingente cantidad de información genética del genoma humano en sólo 24 horas por apenas mil dólares, es decir, con un coste un millón de veces menor.

Según el jurado, las técnicas NGS tienen un enorme impacto transformador, gracias sus múltiples aplicaciones en campos como la genética, la medicina, la biología, la agricultura y la ecología.

«La tecnología NGS permite leer el ADN de forma súper rápida. Esto aporta enormes beneficios a la sociedad, desde ayudar en la lucha contra enfermedades mortales como el covid-19 o el cáncer, hasta entender mejor las enfermedades de los cultivos y mejorar la producción de alimentos», señaló el jurado.

Esta tecnología ha sido crucial tras la aparición de la pandemia de covid-19 para secuenciar la información genética del virus y para descubrir sus distintas mutaciones, contribuyendo a la creación de diferentes vacunas en un tiempo récord.

También está ayudando a los investigadores a identificar los factores que provocan que algunos pacientes infectados por coronavirus enfermen gravemente, mientras que otros son prácticamente asintomáticos.

El Premio Millennium se otorga cada dos años desde 2004 a aquellas innovaciones tecnológicas que supongan una revolución y que contribuyan significativamente a mejorar la calidad de vida de las personas y el desarrollo sostenible. EFE

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