¿Cómo funciona la memoria?

El estudio de la memoria humana ha sido objeto de estudio científico y filosófico durante siglos y es uno de los pilares de la psicología cognitiva y la neurociencia

Jorge Pérez Naitoh

Alguna vez te has preguntado ¿por qué podemos recordar la casa donde crecimos, sus olores, rincones y colores? El cerebro, además de ser el motor de todas nuestras funciones fisiológicas, es el responsable de las memorias que nos hacen posible interactuar con nuestro entorno día a día. Considera durante un momento cuantas veces al día recaes sobre tu memoria para funcionar: recordar una contraseña, el pin del banco, el camino a la escuela o al trabajo o la cara de la gente que te rodea.

El estudio de la memoria humana ha sido objeto de estudio científico y filosófico durante siglos y es uno de los pilares de la psicología cognitiva y la neurociencia. ¿Qué es exactamente la memoria y cómo se forman las memorias?

¿Qué es una memoria?

Mucha gente habla de su memoria como si fuera una “cosa” que tienen, como hablar del color de sus ojos o cabello. Pero la memoria no existe como una “cosa”, es más un concepto de el mecanismo del cerebro que se refiere un proceso que llamamos memoria.

La memoria es el resultado de una compleja interacción en el cerebro que nos permite adquirir, procesar, guardar y convocar información. Existen tres procesos involucrados en la memoria: codificación, almacenado y recuperación. Las memorias también pueden ser de corto, mediano y largo plazo. La memoria de corto plazo es la que nos permite interactuar con el instante en el que estamos: escribir esta nota, recordar la hora de la comida, seguir el hilo de una conversación. La memoria de mediano plazo es aquella que recordamos cómo fechas o acontecimientos: la boda de un familiar, un cumpleaños o suceso de interés. La memoria de largo plazo es aquella que nos permite recordar el olor de la casa donde crecimos o el color de nuestro primer carro. Éste tipo de memoria siempre tiene una retroalimentación más potente que las demás.

¿Cómo se forma una memoria?

Nuestro cerebro se compone de neuronas, pero existen diferentes tipos de neuronas en diferentes partes del cerebro responsables de diferentes actividades, entre ellas los diferentes tipos de memoria. El acto físico de una memoria es la activación de una cadena de neuronas muy específica dependiendo del tipo de memoria que se esté formando o intentando recordar.

Imagina una montaña llena de nieve recién caída y un trineo que baja por ella. Cada que el trineo baja la montaña, deja un surco en su camino. Entre más veces pasa el trineo por la misma trayectoria, más marcado queda el surco. La memoria funciona exactamente igual. Cada que se dispara una cadena de neuronas para formar o reforzar una memoria, se forma un “surco” en el cerebro. Así, existe una cierta cadena de neuronas que se dispara cada vez que intentes recordar la contraseña de tu celular o correo y siempre será la misma cadena de neuronas.

Éstas cadenas de neuronas no siempre se encuentran en la misma región del cerebro. Cuando alguien se sube a una bicicleta, una región recuerda las reglas de seguridad, otra parte reconoce el terreno alrededor, otra manda las señales a nuestros músculos de movimiento y equilibrio y otra nos mantiene alertas a cualquier peligro. Para nuestra consciencia es un solo acto, pero para nuestro cerebro es un circo de activación cerebral coordinado. Fisiológicamente no existe una diferencia entre como recordamos y cómo pensamos.

Neuroplasticidad

Existe un concepto en el estudio del cerebro que se refiere a la capacidad del cerebro de “remodelarse”. Ésta capacidad de remodelación se conoce como neuroplasticidad y no es lo mismo que la generación de nuevas células. Es más bien la capacidad de nuestras células de “aprender” información nueva. No es un concepto totalmente entendido pero nos da una idea de la asombrosa capacidad de nuestro cerebro de seguir aprendiendo, por lo que los incito a nunca dejar de aprender.

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