¿Cómo es la física de los sismos?

Por: Allie Ann

La sismologi?a es la pieza angular a partir de la cual nace cualquier estrategia de prevencio?n. El objetivo es vivir tranquilos a pesar de los terremotos y esto se puede hacer debido a que el riesgo depende de dos cosas fundamentales: uno, el feno?meno per se, los sismos y terremotos que en este caso seguira?n ocurriendo siempre y, por otro lado, la vulnerabilidad que tengamos ante tal fenómeno.

¿Que? parte del subsuelo temblara? con ma?s fuerza y por ma?s tiempo?¿Que? modelos permiten entender el feno?meno especi?fico de los sismos en el Valle de Me?xico? A la bu?squeda de estas respuestas dedica su labor Vi?ctor Cruz-Atienza, experto mexicano considerado en una edicio?n de la revista Nature como uno de los 10 cienti?ficos ma?s relevantes a nivel internacional. E?l es jefe del Departamento de Sismologi?a del Instituto de Geofi?sica en la Universidad Nacional Auto?noma de Me?xico.

De acuerdo con el investigador, la magnitud de un sismo es como su huella digital: nos dice que? tan grande fue la ruptura, el taman?o de la falla geolo?gica y, por ende, nos habla de la energi?a si?smica liberada. El deslizamiento esta? directamente ligado a la cantidad de energi?a radiada en forma de ondas si?smicas. La intensidad y la duracio?n, por otro lado, hablan de la violencia del movimiento en un sitio especi?fico, de tal modo que se pueden registrar distintas intensidades de un mismo terremoto.

La Ciudad de México esta? situada en un islote en medio del lago de Texcoco, cuya cuenca fue desecada ––se le quitó humedad–– para construir calles, casas y edificios, pero los sedimentos blandos del lecho se quedaron en la zona central de la ciudad. Ahi? sucedieron los mayores dan?os en el temblor de 1985.

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––¿Que? es lo que ha cambiado en nuestra forma de entender los sismos?Ha?blanos de los esfuerzos que en este marco esta?s realizando con un talentoso equipo de colaboradores.

––Efectivamente, al lado de gente muy comprometida y capaz estamos trabajando para entender y aportar un poco ma?s a la comprensio?n de lo que ocurre especi?ficamente en la Ciudad de Me?xico cuando incide un terremoto. Lo que es interesante, que mencionas, justamente es la teori?a la que permite reinterpretar observaciones que se habi?an explicado de otra forma con base en ideas previas. Las predicciones hechas por una teori?a pueden llevar a determinar la manera en que queremos observar la naturaleza. Por eso, es necesario ver si efectivamente esa teori?a que nos permite entender la naturaleza, traducirla de forma lo?gica, es cierta o no.

Eso es lo que nos ocurrio? en el caso de la Ciudad de Me?xico. El consenso ma?s aceptado en la comunidad sismolo?gica era que el movimiento del suelo en la zona lacustre –sobre la cual esta? edificada gran parte de la urbe– duraba tanto, como el movimiento afuera de esos sedimentos lacustres alrededor de la cuenca.

Para hacer la medicio?n, en Ciudad Universitaria, digamos, tenemos una estacio?n de referencia. Asi?, si uno pone dos sismo?metros en esas dos zonas y uno registra un sismo lejano, por ejemplo, de la costa, la duracio?n del movimiento en ambos lugares es comparable.

El actuar de las cuencas durante sismos

––Con el disen?o de antenas electromagne?ticas, pudimos estudiar con detalle el campo de ondas de un sismo que proveni?a de la costa; lo confirmamos con varios terremotos y nos dimos cuenta de que la mitad de la energi?a si?smica que atraviesa ese conjunto –justo antes de llegar a la zona del lago– llega del epicentro, del lugar donde se generaron las ondas (como debe ser), pero que la segunda mitad de dicha energi?a ya no viene de ahi?, sino de la direccio?n opuesta, escupida por la cuenca sedimentaria.

Si uno no esta? consciente de eso que vimos hace muy poco, se podri?a pensar que todo el movimiento fuera de la cuenca son ondas que son suministradas durante mucho tiempo a la cuenca, pero no. Lo que parece estar ocurriendo es un feno?meno local: algo pasa en los sedimentos lacustres, en los sedimentos de la cuenca, permitiendo que, a pesar de desvanecerse, pueda recrearse la energi?a si?smica por mucho ma?s tiempo que en la zona firme.

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La cultura preventiva

–De hecho, a partir del sismo de 1985, tenemos mejores instrumentos para evitar, en la medida de lo posible, el desastre que viene aunado a un terremoto.

–El temblor de 1985 fue un parteaguas en nuestro campo, la sismologi?a. Esa tragedia dio lugar a una instrumentacio?n masiva de la cuenca de Me?xico, es decir, la instalacio?n de sismo?grafos, acelero?metros en particular, que desde entonces registran decenas de miles de sismos, con base en los cuales se ha podido microcaracterizar –asi? decimos– la respuesta si?smica del Valle.

Hoy sabemos con mayor precisio?n que en el 85 las regiones de la ciudad, las zonas pequen?as donde la amplificacio?n de las ondas es mayor y con base en esa informacio?n se ha desprendido el co?digo de construccio?n en la capital, uno de los mejores del mundo.

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